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Comment apprendre à travers les projets

La pédagogie par projet, ou plutôt l’apprentissage par projet, puisqu’il s’agit de placer l’élève face à ses apprentissages, est à la fois une vieille rengaine de l’Éducation nationale depuis des dizaines d’années et elle est présentée comme une innovation dans certains pays comme le Canada ou la Suisse. Qu’en est-il exactement ? Pourquoi cette méthode pédagogique a-t-elle du mal à s’imposer malgré son ancienneté et les recherches encourageantes à son sujet ?

On verra dans ce Dossier d’actualité n° 82 « Des projets pour mieux apprendre ? » les racines de cette méthode, la manière dont elle s’est développée fortement vers les années 1980 et 1990, avec en toile de fond la crise économique et la nécessité pour les salariés de créer leur propre projet professionnel, reflet d’une terminologie connotée comme forcément positive qui s’impose à toutes les strates de la société, jusqu’à l’école.

En passant à l’approche par compétences en 1999, l’école québécoise a lancé le « Renouveau pédagogique » (pas moins) et a introduit entre autres la pédagogie par projet en classe, dans la lignée des États-Unis qui l’ont fait pour leurs enseignements scientifiques par exemple. Les recherches sur ce sujet (et des études plus anciennes ou sur d’autres niveaux d’enseignement comme le supérieur) soulignent tout ce que peut apporter cette méthode : motivation pour les élèves, apprentissage de la coopération, entraînement à la résolution de petits problèmes, développement des compétences transversales, construction ancrée de savoirs et de compétences réutilisables, fabrication du fameux projet personnel et professionnel, etc.

Mais ces recherches font également part des difficultés d’application de l’apprentissage par projet pour l’enseignant, qui se heurte à des obstacles matériels ou curriculaires, ou qui doit changer de posture pour accompagner au mieux les élèves sans empiéter sur leurs apprentissages. Elles suggèrent donc une forte structuration du projet en amont et une souplesse et un ajustement des projets pendant leur réalisation. Nous aborderons enfin dans ce dossier le rôle que peut jouer la culture de projet au niveau de l’établissement dans cette mise en œuvre.